Ce jour-là, 16 juin comme aujourd’hui, mais en 1976, à 8h du matin, comme prévu trois jours plutôt, des milliers d’élèves de Soweto (grande banlieue au sud de Johannesburg), se rassemblent devant l’école Morris Isaacson.

Ils manifestent contre la décision du gouvernement d’imposer l’Afrikaans (la langue des Boers qui ont instauré l’apartheid) pour l’enseignement de certaines matières (la géographie, les mathématiques, l’histoire).

Devant l’école Morris Isaacson, la foule des milliers d'enfants manifestants enfle.

Ils comptent même marcher dans tout Soweto, mais la police n’est pas disposée à les laisser faire. La police donne aux manifestants l’ordre de se disperser. Refus.

Dans un premier temps, les policiers lâchent les chiens sur la foule.

Ensuite, pour amplifier la panique, ils lancent des grenades lacrymogènes, avant de tirer à balles réelles.

Première victime : Hector Pieterson (un garçon de 13 ans) atteint dans le dos.

Un photographe immortalise le moment où Pieterson, agonisant, est porté dans les bras par son camarade, le visage ravagé par la douleur. Cette photo fera le tour du monde et mettra le feu à Soweto.

C'est là que les élèves seront rejoints par d’autres habitants de Soweto qui se transforme, en un clin d’œil, en un véritable champ de bataille.

L’émeute gagna l’ensemble du pays en quelques jours et le 21 juin on annonça, officiellement, 575 morts, dont deux Blancs et plus de 1.000 personnes blessées ; un chiffre, de toute évidence, en deçà de la réalité.

Face à l’ampleur du drame, le régime sud-africain fut contraint de retirer la circulaire sur l’Afrikaans.

En 1992, le réalisateur Sud-Africains Darrell Roodt s'était inspiré de ces événements pour produire le film "Sarafina" en vue d'immortaliser les événements de 1976.

Et depuis 1994, le 16 juin est devenu un jour férié en Afrique du Sud et célébré partout en Afrique en tant que Journée de l'Enfant Africain, à l'initiative de l'Organisation de l'Unité Africaine (aujourd'hui l'Union Africaine).

(Avec Benjamin Babunga, via www.babunga.alobi.cd)